靈芝屬 (學名:Ganoderma) ,又稱木靈芝、神芝、芝草、仙草、瑞草,是靈芝科 (Ganodermataceae) 中的一種多孔真菌,靈芝主要用於中藥,在中國、日本和其他亞洲國家有著長期用於促進健康和長壽的歷史,已被公認為藥用超過 2000 年。在「本草綱目」中,李時珍認為靈芝具有治療效果,如補中益氣、增強生命能量、加強心臟功能、增加記憶力和抗衰老等作用。
 

 
靈芝的多醣體像把免疫系統的鑰匙
 
靈芝的多醣體和三萜類物質被公認為2種最有功效的成份。多醣體是從靈芝子實體、孢子和菌絲體中提取,有顯著的擬SOD(如超氧化物歧化酶,SOD)活性,可顯著清除機體產生的自由基,從而阻止自由基對機體的損傷,它能使身體充滿活力並幫助減少毒素,抑制和消除進入體內的致病性入侵者,如病毒、細菌和真菌 (念珠菌),它還有助於抗腫瘤、延緩老化及免疫刺激作用。靈芝多糖還能顯箸促進細胞核內DNA合成能力,並可增加細胞的分裂代數,從而延緩了機體的衰老。
而靈芝多醣體的結構與澱粉不同,雖然它們的主要結構都是由眾多葡萄糖一個一個連接起來的,但前者是第一個碳接第三個碳〔β(1-3)葡聚醣〕,後者則是第一個碳接第四個碳〔α(1-4)葡聚醣〕。
因為結構上的關係,澱粉吃下去後,從口腔開始被分
解,到腸道時已經變成單糖或雙糖,但靈芝多醣因為分子量很大卻是無法被人體消化分解。它們多半與細胞表面的蛋白質結合,是細胞與細胞辨識彼此、互相溝通的媒介。少了醣,即使有蛋白質,細胞之間還是無法傳遞訊息。負責防禦人體健康的免疫細胞,彼此之間也是靠這些結合在細胞表面的醣蛋白質來傳達免疫訊息,像是該動員那些免疫軍隊、發射那些防衛武器、應該準備那些抗體等,所以高分子多醣在免疫系統裡扮演舉足輕重的角色。
巨噬細胞是免疫細胞的主要成員,中研院以它來做研究,結果發現,靈芝多醣體可以透過巨噬細胞表面的TLR4受體,啟動免疫反應。(簡化版作用機制請參閱圖片)

靈芝三萜類(Triterpenoids)
 
目前已發現的靈芝三萜類有一百多種,其他菇蕈也有含三萜類者,但靈芝含有特殊的三萜類,稱之為靈芝三萜類。科學家依照碳原子含量,將靈芝三萜類分為C30靈芝酸、C27赤芝酸及C24赤芝酮酸三大類,其中靈芝酸的數量最多,它的成員靈芝酸A、B、C、D可抑制組織胺的釋放,具抗過敏功能;靈芝酸T、Z可抑制肝癌細胞;靈芝酸S、R可促進肝臟功能。
三萜類物質,已被證明對身體有廣泛的有益作用,包括有助於抗氧化、抗發炎、抗高血壓、抗細菌、抗病毒、抗哮喘、抗腫瘤、抗人類免疫缺陷病毒、膽固醇平衡、保肝等。
 
靈芝其他重要成分
 
核酸類化合物:核酸類化合物廣泛存在於各種生物體中,但靈芝還含有腺嘌呤(Adenine)和 腺苷(Adenosine)兩種特殊物質,它們的生理活性為:
  • 減輕肌肉細胞病變與壞死的程度;
  • 抑制血小板凝集,避免血管栓塞—有助於改善心血管疾病
  • 放鬆神經,平撫情緒;
  • 減輕疼痛感。
 
小分子蛋白質LZ-8(或稱真菌免疫調節蛋白):他的分子量很小,可以促進淋巴細胞增殖,已知的生理活性為:
  • 具有雙向調節免疫的作用:可發揮抑制免疫功能亢進或提升免疫功能低下;
  • 抑制第一類型糖尿病的發生(非因肥胖引起,為自體免疫失調所造成);
  • 預防B型肝炎;
  • 緩和人體對器官移植的排斥作用。
 
靈芝的功能實在太多了,這次先介紹作用機制,想了解靈芝用途的話請看下篇。
 
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